Der Ingenuity-Hubschrauber der NASA war für nur fünf Flüge innerhalb von 30 Tagen konzipiert und hielt fast drei Jahre durch. Er flog über die Marsoberfläche und verzeichnete 72 Flüge, bevor eine harte oder schiefe Landung, die einen oder mehrere Rotoren beschädigte, die Fluglotsen dazu zwang, die Marathon-Mission endlich zu Ende zu bringen ein enger.

„So wie die Gebrüder Wright „den Himmel über der Erde erschlossen haben … glauben wir alle wirklich, dass Ingenuity dasselbe für den Mars getan hat, und wir könnten nicht stolzer auf unseren kleinen, robusten Vorreiter sein“, sagt Teddy Tzanetos, Ingenuity-Projektmanager bei der NASA Das teilte das Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Kalifornien, am Donnerstag mit.

„Während Ingenuity nicht mehr fliegen wird, sind neue Generationen von Mars-Hubschraubern auf dem Entwurfsbrett und wir sind gespannt, was die Zukunft am Himmel des Mars bringen wird.“

Ein vom NASA-Rover Perseverance aufgenommenes Aktenfoto zeigt den Ingenuity-Hubschrauber auf der Oberfläche des Roten Planeten.  / Bildnachweis: NASA

Ein vom NASA-Rover Perseverance aufgenommenes Aktenfoto zeigt den Ingenuity-Hubschrauber auf der Oberfläche des Roten Planeten. / Bildnachweis: NASA

Mit einem Gewicht von nur 4 Pfund wurde Ingenuity am JPL gebaut und am Bauch des Perseverance-Rover der NASA befestigt, der am 18. Februar 2021 auf dem Roten Planeten landete, zum Mars transportiert. Um die Kosten niedrig zu halten, wurde der solarbetriebene Hubschrauber verwendet größtenteils aus handelsüblichen Komponenten gebaut.

Kurz nach der Landung des Rovers auf dem Boden des Jezero-Kraters wurde der Hubschrauber auf die Oberfläche geworfen und hob am 19. April 2021 ab erster von fünf geplanten Testflügen um die Machbarkeit des Fliegens in der dünnen Marsatmosphäre zu demonstrieren.

Auf der Erde können Hubschrauber normalerweise nicht genug Auftrieb erzeugen, um über etwa 25.000 Fuß zu fliegen, sagte JPL-Direktorin Laurie Leshin. Auf dem Mars, sagte sie, entspreche die Atmosphäre in etwa einer Höhe von 80.000 bis 90.000 Fuß auf der Erde.

Unter Berufung auf eine ironische Ingenieursmaxime sagte Leshin, Ingenuity habe die „drei Phasen einer mutigen Idee“ durchlaufen.

„Erstens wird es lächerlich gemacht. Zweitens wird es heftig bekämpft. Und drittens wird es als selbstverständlich akzeptiert“, sagte sie. „Und in diesem Fall war die mutige Idee, dass wir einen Hubschrauber auf dem Mars fliegen könnten … wo niemand es für möglich gehalten hätte.“

Die Missionsanforderung erforderte nur fünf Flüge, aber die Ingenieure hofften, dass die kleine Drohne die Erwartungen übertreffen würde, und genau das tat sie. Nach seinem siebten Flug begann die NASA, es als Scout für Perseverance zu nutzen, indem es vorausflog und Bilder bevorstehender Routen an die Missionsplaner am JPL weiterleitete.

Und so, wochenlang, dann Monateund schließlich fast drei Jahre lang war Ingenuity Soldat und unternahm wiederholte Ausflüge über den Boden des Jezero-Kraters, wo Perseverance nach Anzeichen früherer Bewohnbarkeit sucht, und lagerte Gesteins- und Bodenproben für eine eventuelle Rückkehr zur Erde.

Doch am 18. Januar, kurz nachdem Ingenuity am Ende seines 71. Fluges eine Notlandung durchführte, schickten die Fluglotsen den Befehl, einen kurzen Vertikalflug durchzuführen, um die genaue Position des Ingenuity in relativ unstrukturiertem Gelände zu bestimmen.

Dieses Gelände mit wenigen Oberflächenmarkierungen hat möglicherweise den Flugcomputer von Ingenuity verwirrt und ihn dazu veranlasst, Flug 71 schnell zu beenden und dann auf Anweisungen von der Erde zu warten.

Am Ende seines 72. und letzten Fluges im Januar 2024 verlor Ingenuity den Kontakt mit den Fluglotsen und ein oder mehrere Rotorblätter wurden beschädigt, vermutlich aufgrund einer ungünstigen Landung.  Dieses Foto, aufgenommen von einer Kamera am Hubschrauber, zeigt den Schatten eines beschädigten Rotorblatts.  / Bildnachweis: NASA

Am Ende seines 72. und letzten Fluges im Januar 2024 verlor Ingenuity den Kontakt mit den Fluglotsen und ein oder mehrere Rotorblätter wurden beschädigt, vermutlich aufgrund einer ungünstigen Landung. Dieses Foto, aufgenommen von einer Kamera am Hubschrauber, zeigt den Schatten eines beschädigten Rotorblatts. / Bildnachweis: NASA

Auf jeden Fall startete der Helikopter wie geplant zu Flug 72 und erreichte eine Höhe von 40 Fuß. Es schwebte 4,5 Sekunden lang und begann dann mit dem Sinkflug.

Aber in einer Höhe von etwa 3 Fuß verlor Ingenuity den Kontakt mit den Fluglotsen. Die Kommunikation wurde am nächsten Tag wiederhergestellt und einige Tage später auf der Erde eintreffende Bilder zeigten, dass mindestens einer ihrer Hochgeschwindigkeitsrotoren beschädigt war, vermutlich aufgrund einer ungünstigen Landung.

Die äußeren 25 bis 35 % der Rotoren eines Hubschraubers erzeugen den Löwenanteil des Auftriebs, und die Rotorblätter müssen mit hoher Präzision ausgewuchtet werden, um katastrophale Vibrationen zu vermeiden. Ein Foto, das den Schatten eines Rotors zeigte, zeigte, dass seine Spitze abgerissen worden war, vermutlich durch den Aufprall auf die Marsoberfläche.

„Da wir glauben, dass wir etwa 25 % eines der Rotorblätter verloren haben, bedeutet das, dass wir gerade einen großen Teil unserer Schubkapazität verloren haben“, sagte Tzanetos gegenüber Reportern. Selbst wenn die Rotorblätter trotz des Schadens irgendwie perfekt ausbalanciert wären, wäre die Fähigkeit von Ingenuity, Roll- und Nickbewegungen präzise zu steuern, beeinträchtigt.

„All das lässt uns glauben, dass wir nicht mehr fliegen können“, sagte Tzanetos.

Am Donnerstagabend waren es 1.000 etwas längere Marstage oder Sols, seit Ingenuity auf die Oberfläche des Roten Planeten geworfen wurde. Die Ingenieure bleiben in Funkkontakt und versuchen möglicherweise, die Rotorblätter kurz zu drehen, um eine bessere Sicht auf die Rotoren zu erhalten. Aber irgendwann, wenn Perseverance seine Erkundung fortsetzt und sich immer weiter entfernt, wird der Kontakt verloren gehen.

Bei einer unerwartet langen Mission wie der von Ingenuity „gibt es immer dieses Stück im Hinterkopf, wissen Sie, heute könnte der letzte Tag sein“, sagte Tzanetos. „…Das war natürlich der erste Moment der Traurigkeit, als ich sah, wie das Foto herunterkam und auf dem Bildschirm auftauchte.

„Aber das wird sehr schnell durch Freude und ein Gefühl des Feierns für das, was wir geschafft haben, ersetzt. Es ist wirklich bemerkenswert, welche Reise sie unternommen hat, und es lohnt sich, jeden einzelnen dieser Sols zu feiern.“

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By rb8jg

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