Im Mai nächsten Jahres plant die NASA den Start einer Raumsonde, um winzige Staubpartikel einzufangen, die aus dem interstellaren Raum in unser Sonnensystem strömen, in der Hoffnung, die Grundbausteine ​​unseres kosmischen Hinterhofs zu untersuchen.

Das Hauptziel der Mission, die so genannte Interstellar Mapping and Acceleration Probe (IMAP), besteht darin, die riesige, von der Sonne geschaffene Blase zu untersuchen, die als bekannt ist Heliosphäre das unser Sonnensystem umgibt. Die Heliosphärenschilde Erde und andere Planeten vor kosmischer Strahlung, die von außen in unser Sonnensystem eindringt.

IMAP wird 10 wissenschaftliche Instrumente für In-situ- und Fernbeobachtungen mitführen. Eines davon, das große, trommelförmige Interstellar Dust Experiment (IDEX), soll winzige Staubpartikel aus dem Weltraum einfangen und analysieren, die durch die Heliosphäre in unsere Erde eindringen Sonnensystem.

„Es sind kleine Informationspakete von vor langer Zeit und weit, weit weg“, sagte Scott Tucker, der Projektmanager für IDEX an der University of Colorado, Boulder, in einem Stellungnahme.

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Wissenschaftler betrachteten diese Staubpartikel einst als lästige Störer bei der Messung genauer Entfernungen zum Planeten Sterne. Mittlerweile wird jedoch festgestellt, dass sie wertvolle Informationen über die Entstehung von Galaxien, Molekülwolken und Planeten enthalten. Diese kosmischen Flecken bilden sich in Sternen und werden durch explosive Sterntötungen, sogenannte Sterntode, in den Weltraum geschleudert Supernovae. Sie übermitteln wertvolle Informationen über die Entstehungsprozesse ihrer Sterne und auch über andere Prozesse, an denen sie beteiligt sind, wenn sie durch den Raum zwischen Sternen reisen.

Trotz ihrer veränderten Morphologien, während sie durch den Weltraum fliegen, „sind sie immer noch das Material, das uns am nächsten kommt, um die ursprünglichen Bausteine ​​des Sonnensystems zu verstehen“, so Mihály Horányi, Hauptforscher und Professor am IDEX das Labor für Atmosphären- und Weltraumphysik an der UC Boulder.

Das Einfangen dieser Partikel ist nicht einfach, da sie nur wenige Millionstel Zoll groß sind und sich mit einer Geschwindigkeit von etwa 100.000 Meilen pro Stunde (160.000 km/h) fortbewegen. „Wir müssen sowohl wirklich schnelle und große Partikel als auch kleinere und langsamere Partikel nehmen und sie mit demselben Instrument messen“, sagte Tucker.

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Sobald die IMAP-Probe ihr Ziel erreicht – Lagrange-Punkt 1, etwa 1 Million Meilen (1,6 Millionen Kilometer) von der Erde entfernt – IDEX wird seine 20 Zoll breite (51 Zentimeter) Öffnung öffnen, um vorbeifliegenden Staub einzufangen, „ein bisschen wie ein Buckelwal, der Krill aufsammelt“, heißt es in einer Erklärung von UC Boulder, wo IDEX gebaut wurde. Wenn diese Partikel auf IDEX prallen, verdampfen sie zu einer „Ionenwolke“, die das Instrument analysiert und Aufschluss über ihre chemische Zusammensetzung gibt.

Da diese Staubkörner in unserem Sonnensystem so spärlich verteilt sind, gehen Wissenschaftler davon aus, dass die IMAP-Sonde während ihrer zweijährigen Betriebslebensdauer möglicherweise nur einige Hundert davon sammelt.

Letzte Woche wurde das wissenschaftliche Instrument, einschließlich einer Plakette mit den Namen von mindestens 87 Teammitgliedern, auf einen Lieferwagen für seinen Bestimmungsort im Applied Physics Laboratory der Johns Hopkins University in Maryland verladen, wo es an Bord des IMAP installiert wird Raumfahrzeug.

Der Start der Mission ist derzeit zwischen April und Mai nächsten Jahres geplant.

By rb8jg

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