Während der Eröffnungszeremonie im vergangenen April Pickleball-Slam, einem Doppelturnier, bei dem die Tennisgrößen Michael Chang und John McEnroe gegen Andre Agassi und Andy Roddick antraten, entschied McEnroe, dass sein Team einen Schub brauchte. Er trottete vom Spielfeld, gab seinen Schläger an Stefanie Graf (die Besitzerin von 22 Grand-Slam-Einzeltiteln hat schon vor Jahren aufgehört, sich an Steffi zu wenden) und sagte ihr, sie solle spielen gehen.

Graf nahm das Spielfeld mutig auf und wehrte einige Schüsse ihres Mannes Agassi ab, bevor sie schließlich einen Punkt holte. Alle hatten viel Spaß und das war’s.

„Mein Gott, ich versuche immer noch, es zu verlernen [tennis]sagt Graf über seinen Übergang zum Pickleball.

Mit freundlicher Genehmigung von Brenton Ho

Zehn Monate später: Graf wird wieder mit Agassi auf dem Feld stehen, aber es steht mehr auf dem Spiel. Sie werden Partner für sein Schlag 2 (ESPN, 4. Februar um 20:30 Uhr ET), gegen McEnroe und Maria Sharapova. „Wir werden sehr ernst sein“, sagt Graf.

Die Veranstaltung markiert den Schnittpunkt zweier neuerer Phänomene: Pickleball (Amerikas am schnellsten wachsende Sportart seit fünf Jahren) und Showdowns fürs Fernsehen zwischen befreundeten, aber konkurrenzfähigen Paaren (wie beim Golf). Das Spiel Franchise). Letzten Jahren zuschlagen Auf dem Höhepunkt zog es fast 800.000 Zuschauer an und gewann in dieser Woche mehrere MLB-, NBA- und NHL-Spiele.

Graf ist relativ neu im Spiel. Sie und Agassi empfanden es als eine gute Möglichkeit, während der Pandemie aktive Zeit mit ihren Kindern zu verbringen. Obwohl es oberflächliche Ähnlichkeiten zwischen Pickleball und Tennis gibt, kann sich die Überschneidung für einen erfahrenen Profi als Nachteil erweisen. „Mein Gott, ich versuche immer noch, es zu verlernen [tennis]”, sagt Graf. „Ich hatte keine leichte Zeit. Ich möchte umziehen. Ich möchte den Ball schlagen. Ich möchte nicht langsamer werden und geduldig auf den richtigen Moment warten, um anzugreifen. Ich tendiere dazu, meine Füße in Bewegung zu halten. Das habe ich im Tennis gelernt. Mein Verstand weiß, was ich tun soll, aber mein Körper ist noch nicht ganz bereit, diesen Tennisgeist loszulassen.

Während Agassi sein Spiel perfektionierte, indem er auf der Durchreise durch Las Vegas, der Heimatstadt des Paares, gegen seine Tennisfreunde antrat, nahm Graf Unterricht.

Dann geht es darum, gegen den notorisch hitzigen McEnroe zu spielen, mit dem sie eine gewisse Geschichte verbindet. 1999 waren sie Partner im Mixed-Doppel in Wimbledon. Sie qualifizierten sich für das Halbfinale, aber Graf, der bei der Auslosung des Dameneinzels noch am Leben war, musste ausfallen, sehr zum Leidwesen von McEnroe, der sieben Jahre im Ruhestand war. McEnroe war damals verärgert, aber jetzt ist alles vergeben. Dennoch können Sie davon ausgehen, dass er sein gewohnt intensives Selbst zeigt. Was Graf betrifft? „Es fällt mir ein wenig schwer, wieder reinzukommen [competitive] Mode“, sagt sie. „Ich möchte es genießen. Ich liebe die Herausforderung. Ich mag Konkurrenz, möchte aber auch nicht sein Auch wettbewerbsfähig.”

Das heißt nicht, dass ihre Trainingseinheiten mit Agassi (mit der sie selten Tennis spielt) nie interessant gewesen wären. „Wir wissen, wann wir den Siedepunkt erreichen oder wütend auf uns selbst werden“, sagt sie. „Wir kommen ganz gut wieder hoch. Aber es gab in den letzten Monaten Zeiten, in denen einem ein Paddel aus den Händen rutschte und in die Ecke flog. Aber das liegt daran, dass wir wütend auf uns selbst sind. Es war eine Herausforderung für mich, eine gute Herausforderung.

By rb8jg

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