BALTIMORE – Andy Reid und die Kansas City Chiefs stellten am Sonntag erneut ihre Meisterschaftsfähigkeit unter Beweis und besiegten die topgesetzten Baltimore Ravens im AFC-Titelspiel mit 17:10.

Reid, Patrick Mahomes und Co. sind nicht auf dem Weg zum vierten Super Bowl in sechs Saisons, weil sie über einen produktiven Offensivangriff oder ein atemberaubendes Feuerwerk verfügen. Nein, sie haben ihr Ticket nach Las Vegas gelöst, weil Reid und sein Team ihr Schachspiel mit John Harbaugh und seinen Ravens-Assistenten gewonnen und ihr Team in die Lage versetzt haben, den härtesten Sieg in der Geschichte dieser aufstrebenden Dynastie zu erringen.

Die Chiefs, die seit langem dafür bekannt sind, die Anzeigetafeln mit Mahomes‘ schwindelerregenden, umwerfenden Heldentaten zum Leuchten zu bringen, erzielten am Sonntag in der zweiten Halbzeit nicht einmal ein Tor. Stattdessen verließen sie sich stark auf ihre Erfahrung und auch auf die dominanteste Verteidigung, die Kansas City in den letzten sechs Saisons aufgestellt hatte. Diese Verteidigung lieferte eine Leistung ab, die den mutmaßlichen NFL-MVP Lamar Jackson weitgehend neutralisierte und einen der imposantesten Offensivangriffe der Liga in der Saison 2023 darstellte.

Aber insgesamt befanden sich die Ravens auf der Verliererseite, nachdem sie früh dem Druck nachgegeben hatten und es nicht schafften, lähmende Fehler spät zu beheben.

Die Chiefs sind sich bewusst, wie die Ravens aufgebaut sind und wie gerne sie offensiv angreifen (mit einem starken Laufspiel, das für Balance sorgt und den Weg für einen verbesserten Passangriff ebnet), und haben verstanden, wie wichtig ein schneller Start ist. Sie machten früh Druck, um Baltimore zu einem schnellen Dreier zu zwingen, und lieferten dann eine ebenso beeindruckende Offensivleistung ab wie in den Playoffs: einen 10-Spiele-Drive über 86 Yards, gekrönt von einem 19-Yard-Pass von Mahomes an Travis Kelce. Damit verlängerten die Chiefs ihre Touchdown-Serie zu Beginn des Spiels auf acht Playoff-Spiele in Folge.

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Kelce stellt Rekord für die meisten Playoff-Empfänge in der NFL-Geschichte auf

Die Ravens antworteten mit einem eigenen Touchdown – einem würdigen Ausbruch von Jackson und einem 30-Yard-Schlag für Zay Flowers. Aber die Chiefs kamen mit einem methodischen Drive über 16 Spiele und 75 Yards schnell zurück und verschlangen 9:02 Minuten.

Mahomes konnte nichts verfehlen und vollendete zu Beginn des Spiels elf Pässe in Folge. Kelce war unüberwindlicher denn je. Und diese Verteidigung der Chiefs, die in dieser Saison von brauchbar zu dominant wurde, hielt den Druck aufrecht und führte einen Strip-Sack und eine Erholung an der 33-Yard-Linie von Baltimore durch.

Und plötzlich befanden sich die Ravens in höchster Alarmbereitschaft.

Punt, Touchdown, Fumble waren für Baltimore zu Beginn der ersten Halbzeit nicht der gewünschte Ton. Die Verteidigung der Ravens hatte in den letzten 26 Spielen nur zwei Touchdowns zu Beginn geschafft, und bis zu Kelces Touchdown hatte Baltimores Star-Safety-Spieler Kyle Hamilton im zweiten Jahr als Profi noch nie einen Touchdown zu einem Tight End hingegeben.

Auf der Anzeigetafel standen zwar 14:7, aber da sich Baltimore auf Neuland befand, schien das Defizit viel größer zu sein. Und da begingen die Ravens ihre Todsünde.

Überwältigt von der Leichtigkeit, mit der die Chiefs gepunktet hatten, gerieten sie in Panik. In der Verteidigung verloren sie kurzzeitig die Fassung, weil sie wichtige persönliche Fouls begingen. Und offensiv glaubten sie, in ein viel größeres Loch gerutscht zu sein als das, in dem sie sich tatsächlich befanden. Infolgedessen gaben sie ihr Brot und Butter auf und versuchten, einen Spielstil zu übernehmen, für den sie nicht gebaut waren.

Nachdem die Ravens die ganze Saison über am Boden dominierten, entschieden sie sich viel zu früh für eine passlastige Offensive.

Für den Rest des zweiten Viertels ließen die Ravens den Ball nur zweimal laufen (einmal bei einem außerplanmäßigen Spielzug von Jackson). Für den Rest des Spiels ließen sie den Ball nur noch sieben Mal laufen. Das beste Rushing-Team der Liga – eine Einheit, die durchschnittlich 156,5 Rushing Yards pro Spiel erzielte und gleichzeitig über die ausgeglichenste Offensive der NFL verfügte – wurde eindimensional und beendete das Spiel mit nur 81 Rushing Yards, ohne jemals die Kontrolle in einem sehr gewinnbaren Spiel zurückzugewinnen.

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Die Ravens lagen zur Halbzeit nur 17:7 zurück. Doch in der zweiten Halbzeit kamen sie mit dem gleichen Gefühl und der gleichen hektischen Herangehensweise heraus, als ob sie mit einem größeren Rückstand zurückfielen. Sie schossen weiter, obwohl ihre Verteidigung sie im Spiel hielt und die Chiefs von der Anzeigetafel fernhielten.

„Es war einfach so ein Spiel, würde ich sagen“, sagte Harbaugh über das Saisontief von 16 Rushing-Versuchen. „So ist es passiert.“

Das Fehlen eines laufenden Spiels führte dazu, dass Baltimores Offensive nie den Rhythmus fand, der sie in dieser Saison so oft trug. Und das mangelnde Gleichgewicht verringerte den Druck auf die Verteidigung der Chiefs, da es den Passanten von Kansas City ermöglichte, sich die Ohren zuzuhalten und Jackson zu verfolgen. Als der Quarterback unterdessen unangetastet blieb, trat für die Ravens ein bekanntes Problem auf – ein Mangel an Konstanz in der Empfangsabteilung.

Immer wieder fiel Jackson zurück, um zu werfen, hatte aber Schwierigkeiten, einen offenen Receiver zu finden. Abgesehen von Flowers, der das Spiel mit fünf Fängen auf acht Zielen für 115 Yards und einem Touchdown beendete, hatten die Receiver von Baltimore Schwierigkeiten, sich zu trennen. Running Back Justice Hill war mit vier Fängen der zweitbeste Receiver, und erst im vierten Viertel gelang es Odell Beckham Jr., einzugreifen (drei Fänge für 22 Yards).

„Wir hätten mit dem Ball laufen können“, sagte Jackson. „Aber wir waren einfach da unten und haben einfach versucht, den Ball über das Feld zu bringen. Du musst dafür sorgen, dass etwas geschieht.


Zay Flowers hatte am Sonntag einen Touchdown, aber auch einen kostspieligen Fumble. (Geoff Burke / USA Today)

Obwohl sie eindimensional waren, hatten die Ravens eine Chance. Zu Beginn des vierten Viertels erreichten sie den Schatten der Torlinie von Kansas City mit einem 78-Yard-Drive in fünf Spielen, der durch einen 54-Yard-Wurf für Flowers hervorgehoben wurde. Dieser Ballbesitz endete jedoch schmerzhaft in einem Fumble, als L’Jarius Sneed aus Kansas City Flowers den Ball aus der Hand schlug, als der Receiver nach einem 8-Yard-Fang in Richtung Endzone hechtete.

Und beim nächsten Ballbesitz, nachdem er die Kansas City 25 erreicht hatte, warf Jackson eine Interception in dreifacher Deckung, während er versuchte, sich mit dem Tight End Isaiah Likely zu verbinden.

Ein 43-Yard-Field-Goal von Justin Tucker mit 2:38 verbleibenden Minuten reduzierte den Rückstand auf einen Touchdown, aber die Ravens kamen nicht näher.

Die Chiefs erzielten in der zweiten Halbzeit kein Tor, aber das war auch nicht wirklich nötig. Offensiv haben sie gerade genug geschafft, um ihre dominante Verteidigung zu beeindrucken und wertvolle Minuten auf die Uhr zu bringen: fünf Minuten hier, zwei Minuten dort, vier weitere dort. Am Ende des Spiels hatten sie den Ballbesitzkampf mit 37:30 bis 22:30 gewonnen.

Die Niederlage stellt eine verpasste Chance für die Ravens dar, auch wenn das Spiel nie so knapp war, wie das Ergebnis vermuten lässt. Jackson und seine Teamkollegen beklagten, dass sie nur einen Touchdown geschafft hatten und dass sie die Saisonpause damit verbringen werden, kostspielige Fehler zu wiederholen. Man kann nicht umhin, sich zu fragen, ob den Ravens ein geduldigeres Vorgehen besser zugute gekommen wäre und ihnen gleichzeitig dabei geholfen hätte, während des Spiels einen besseren Offensivfluss zu finden.

„Man würde gerne das Sprichwort verwenden: ‚Ich würde diesen oder jenen Spielzug gerne zurückbekommen‘, aber man kann diese Spielzüge nicht zurückbekommen“, sagte Right Tackle Morgan Moses. „Wir müssen von ihnen lernen und vorankommen. Und wissen Sie, es ist noch nicht vorbei. Jedes Mal, wenn man einen Quarterback wie Lamar hat, hat man die Möglichkeit, wieder an solchen Spielen teilzunehmen.

Dieser Film wird allerdings noch eine Weile schmerzlich sein, vor allem wegen seines Endes.

Die Saison 2023 war in Baltimore ein Jahr des Wandels und des Wachstums, und vielleicht können die Ravens darauf aufbauen. Doch am Sonntag, als sie ihr ultimatives Ziel vor Augen hatten, wichen sie von ihrer Identität ab, als der Druck ihren Höhepunkt erreichte, und erholten sich nicht mehr.

(Oberes Foto: Rob Carr/Getty Images)

By rb8jg

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