Quelques instants après avoir atterri à Los Angeles pour le mariage de son fils l’année dernière, Gilbert « Kip » Wyand a déclaré avoir vomi un gallon de sang dans le parking de l’aéroport.

Douleurs abdominales sévères, sueurs nocturnes abondantes et changements brusques de température corporelle suivit bientôt. Deux mois plus tard, en mai, Wyand a reçu un diagnostic de leucémie lymphoblastique aiguë – un type de cancer du sang et de la moelle osseuse qui, selon l’Institut national du cancer, peut être causé par une exposition aux radiations.

Le diagnostic l’a dérouté. À 57 ans, il a été en bonne santé toute sa vie, ayant rarement attrapé un rhume, et il n’avait aucun antécédent familial de problèmes de santé. Mais le mois suivant, alors que son fils essayait de donner un sens à sa maladie, il tomba sur un rapport de la Marine récemment publié, décrivant les efforts déployés pour lutter contre les matières radioactives qui ont été détectées. contaminé le chantier naval de Long Beach, en Californie, aujourd’hui fermé, pendant des décennies.

C’était la première fois que Wyand, un vétéran de la Marine qui vivait et travaillait au chantier naval à la fin des années 1980, apprenait qu’il avait peut-être été exposé au radium 226 et au strontium 90, des radionucléides qui s’accumulent dans le corps au fil du temps et sont liés à la leucémie et d’autres cancers.

La Marine est au courant de multiples contaminations environnementales sur la base depuis plus de 20 ans. En 2008, elle a mené une étude qui a révélé des radiations, puis a documenté publiquement pour la première fois en 2023 la détection de radiations impliquant des niveaux de radium 226 et de strontium 90. Mais la Marine n’avait pas alerté Wyand ni personne d’autre de l’exposition potentielle. Un porte-parole a déclaré qu’il n’existe aucun mécanisme en place pour informer les anciens combattants d’éventuelles expositions une fois qu’une base n’est plus opérationnelle.

Gilbert « Kip » Wyand tient une photo de lui au chantier naval.
Wyand tient une photo de lui au chantier naval.Zack Wittman pour NBC News

Cela signifie que des dizaines de milliers d’anciens combattants qui ont travaillé au chantier naval ont peut-être été exposés à des matières radioactives cancérigènes et ne le savent toujours pas.

“C’est inquiétant”, a déclaré Wyand depuis son lit d’hôpital à Tampa, en Floride, après sa troisième série de chimiothérapie l’automne dernier. « Il aurait fallu faire davantage. Il devrait y avoir de la transparence lorsque quelque chose est découvert.

Wyand a cherché à faire connaître cette exposition afin que les autres vétérans du chantier naval sachent qu’eux aussi pouvaient courir un risque, alors qu’il se précipitait pour obtenir l’approbation du ministère des Anciens Combattants pour une greffe de moelle osseuse.

Il a déclaré que le VA lui avait demandé de prendre environ une douzaine de rendez-vous médicaux, dont un pour une évaluation de sa santé mentale et un autre pour un examen dentaire. En novembre, il a déclaré à NBC News qu’il commençait à paniquer.

“Je n’ai pas le temps d’attendre de voir ce qui va se passer”, a-t-il déclaré. “Au moment où j’aurai franchi tous ces obstacles, il sera trop tard pour moi.”

Le 10 janvier, Wyand est décédé, laissant sa famille hébétée et indignée.

« Nous sommes tous en colère », a déclaré son fils, Adam Wyand. “Nous avons tous l’impression d’avoir été volés.”

Des décennies de contamination

La contamination initiale de l’ancien chantier naval de Long Beach, où les navires accostaient pour réparation et entretien, s’est produite dans les années 1940 et 1960, lorsque les travailleurs éliminaient des déchets toxiques, selon le rapport publié par le Naval Facilities Engineering Systems Command (NAVFAC). Juin dernier.

Ensuite, entre les années 1960 et 1980, environ 3 000 gallons de déchets chimiques se sont échappés des fûts de stockage endommagés dans le sol, indique le rapport de 99 pages.

Le chantier naval de Long Beach a été fermé en 1997 en raison d'une réduction des effectifs militaires.
Le chantier naval de Long Beach a été fermé en 1997 en raison d’une réduction des effectifs militaires.Damian Dovarganes / Dossier AP

Il a empoisonné les eaux souterraines avec des niveaux élevés de dichloroéthène, de trichloréthylène, de chlorure de vinyle et de benzène, selon un rapport de la Marine publié en 2000. Les produits chimiques incolores peuvent provoquer plusieurs maladies, notamment des malformations cardiaques et certains cancers, selon l’Agence pour les substances toxiques et le registre des maladies, une agence fédérale de santé publique relevant du ministère américain de la Santé et des Services sociaux. Les concentrations variaient de 32 à 583 fois supérieures à ce qui était considéré comme acceptable.

De plus, les essais d’armes nucléaires, qui ont commencé à l’échelle mondiale en 1945, ont libéré des matières radioactives dans l’atmosphère qui ont fini par se déposer sur le sol, selon le ministère californien de la santé publique.

Les responsables de la marine ont détecté pour la première fois du radium et du strontium alors qu’ils nettoyaient les eaux souterraines et les sols concernés au début des années 2000, indique le rapport NAVFAC. En 2008, ils ont confirmé que les niveaux de substances étaient supérieurs aux objectifs d’assainissement fixés pour la sécurité publique.

«C’était une concoction mortelle», a déclaré Adam, le fils de Wyand. “Quand vous parlez de mutation génétique, cela fait beaucoup de variables.”

De 1985 à 1987, a déclaré Wyand, il a vécu et travaillé sur l’USS George Philip, qui était amarré avec de nombreux autres navires sur une jetée s’étendant dans le port de Long Beach. Il s’agissait de la zone la plus contaminée du chantier naval de Long Beach, selon le rapport de la Marine.

Au début de la vingtaine, Wyand n’avait pas l’argent nécessaire pour vivre hors de la base ni pour avoir des parents à proximité chez qui il pourrait rester. Alors il a dit : « J’étais là tout le temps. J’étais vraiment en train de creuser profondément avec ce genre de choses.

Gilbert Wyand avec ses parents pendant son séjour dans la Marine.
Wyand avec ses parents pendant son séjour dans la Marine.Avec l’aimable autorisation d’Adam Wyand

Le département de la Santé de l’État, qui a examiné le dernier rapport de la Marine et a fait part de ses commentaires avant sa publication, a déclaré qu’il était possible que les anciens combattants qui vivaient et travaillaient au chantier naval aient pu être exposés à des radiations de radium et de strontium.

On ne sait pas exactement combien ont pu être touchés – ou combien ont servi au début de la contamination dans les années 1940 jusqu’à la fermeture du chantier naval en 1997 – parce que le bureau de réalignement et de fermeture des bases de la Marine, qui s’occupe du nettoyage environnemental des installations fermées, n’a pas accès au personnel. records, le porte-parole de la Marine, le lieutenant Cmdr. Joe Keiley a déclaré.

Le site Web de NAVFAC indique qu’au moins 40 000 personnes étaient stationnées à Long Beach entre 1965 et 1970 – une période de pointe en termes d’activité du personnel et des navires pendant la guerre du Vietnam.

On ne sait pas non plus combien d’autres anciens combattants, outre Wyand, auraient pu soumettre des réclamations au VA concernant une exposition toxique au chantier naval de Long Beach. L’agence a déclaré qu’elle ne disposait pas de données d’exposition spécifiques au site.

“Nous encourageons tout ancien combattant qui pense avoir été exposé à des toxines pendant son service militaire à se coordonner avec son bureau local des Anciens Combattants”, a déclaré Keiley.

L’exposition à des niveaux élevés de strontium peut provoquer des leucémies et des cancers des os, du nez, des poumons et de la peau, selon l’Agence des substances toxiques et du registre des maladies, tandis que des niveaux élevés de radium peuvent entraîner une augmentation des risques de cancer des os, du foie et du sein.

Les experts disent qu’on ne sait pas exactement combien de temps une personne devrait être exposée avant que le cancer ne se développe. Neha Mehta, chercheuse à l’Université de Bruxelles et auteur principal d’une étude de 2019 sur les deux contaminants, a déclaré que cela dépend de la quantité de dose, de la durée et de la proximité.

Les effets, dit-elle, ne sont pas immédiats. Le strontium reste dans les os et le radium, l’isotope à vie la plus longue, s’accumule dans les poumons et les os au fil du temps.

“Il a une longue demi-vie dans le corps, pendant laquelle les radiations continuent”, a déclaré le Dr James Dahlgren, qui traite et étudie les personnes exposées à des produits chimiques toxiques depuis plus de 50 ans.

Lorsqu’il s’agit de leucémie lymphoblastique aiguë, il n’y a aucun moyen de l’empêcher. Mais Dahlgren a déclaré que cela aurait pu aider si Wyand avait reçu les soins les plus précoces possibles. “S’il savait qu’il court un risque de cancer, les médecins qui le soignent pourraient reconnaître les premiers signes”, a-t-il déclaré.

Le fils de Wyand a dit qu’il n’y avait aucun moyen de le savoir. Les symptômes sont apparus soudainement et sévèrement.

“Cela attend 30 ans et ensuite cela vous frappe comme un sac de pommes de terre”, a déclaré Adam. “Chaque seconde compte.”

Gilbert « Kip » Wyand avec son fils.
Wyand avec son fils, Adam.Zack Wittman pour NBC News

Pas le temps d’attendre

Depuis l’aéroport de Los Angeles en mars dernier, Adam a transporté son père, dont les chaussures étaient trempées de sang, vers un hôpital voisin des Anciens Combattants.

Wyand a subi une intervention chirurgicale pour agrafer des ulcères à l’estomac. Son fils a déclaré que les médecins pensaient que les ulcères étaient causés par le fait que Wyand ne mangeait pas suffisamment de nourriture tout en prenant des analgésiques en vente libre pour les maux de dos. “Ils lui ont dit d’arrêter de prendre de l’ibuprofène”, a déclaré Adam.

Moins de trois jours plus tard, Wyand se tenait aux côtés de son fils lors du mariage. “Il a fallu tout ce qu’il avait pour y parvenir”, a déclaré Adam.

Gilbert Wyand lors du mariage de son fils le 24 mars 2023.
Wyand au mariage de son fils le 24 mars 2023.Avec l’aimable autorisation d’Adam Wyand

Wyand se sentait bien, soulagé de voir son fils entouré de tant de gens qui l’aimaient, selon Louise Wyand, qui était à l’époque sa petite amie depuis 12 ans. Cette nuit-là, il a demandé à Louise de louer une voiture et de se rendre à Las Vegas pour se marier eux-mêmes “si cela sonnait bien”.

Ils ont changé leur vol de retour et se sont mariés à la Little White Wedding Chapel à Sin City le lendemain.

De retour chez moi à Hudson, en Floride, d’autres symptômes sont apparus : sueurs nocturnes, douleurs abdominales, frissons. Le jeune marié a déclaré avoir eu l’impression d’être « renversé par un camion ». En mai, sa bataille pour obtenir des soins vitaux a commencé.

Wyand a subi son premier traitement de chimiothérapie au cours de l’été, mais il a dû subir une greffe de moelle osseuse pour survivre. Ce processus d’approbation, a déclaré le VA, nécessite généralement des évaluations cliniques et psychosociales complètes, des évaluations dentaires et des tests d’alcool, de tabac et de toxicologie.

« Le temps presse », a déclaré Adam, ajoutant qu’il se sentait menotté par les mandats à plusieurs étapes du VA et les délais d’attente pour les rendez-vous. Adam a déclaré que son père n’avait pas pu réserver l’examen dentaire nécessaire auprès d’un prestataire VA pendant trois semaines.

Une recherche récente effectuée par NBC News sur un site Web de VA qui avertit les patients des temps d’attente moyens a révélé que la clinique dentaire la plus proche de Wyand n’acceptait pas de nouveaux rendez-vous. La deuxième clinique la plus proche avait un temps d’attente moyen de 25 jours.

« Sa vie et sa mort sont entre leurs mains », a déclaré Adam. « Au lieu de l’aider, ils l’ont obligé à se rendre à 12 autres rendez-vous. »

La santé de Wyand s’est rapidement détériorée et son corps fragile est devenu de plus en plus résistant aux traitements de chimiothérapie.

Un « manque de franchise systémique »

Wyand pensait que l’exposition au chantier naval avait causé son cancer.

Bien que le lien soit possible, les experts ont déclaré qu’il était difficile d’en être sûr. Dahlgren a déclaré qu’il « n’hésiterait pas » à dire que le chantier naval est au moins un « contributeur important à la cause ». “Ce n’est pas du tout une idée folle”, a-t-il déclaré.

Lorsqu’on lui a demandé si la Marine avait informé les anciens combattants susceptibles d’avoir été exposés, le coordinateur environnemental de la base NAVFAC, Dave Darrow, a répondu en disant que les objets radioactifs étaient enfouis dans le sol, ce qui, selon lui, était la pratique d’élimination acceptée à l’époque.

La Marine, ainsi que la VA et les agences californiennes de santé et de toxicité, affirment que les niveaux de contamination dans l’ancien chantier naval sont actuellement faibles et ne posent aucun risque pour la santé publique. Le site abrite aujourd’hui l’un des plus grands terminaux à conteneurs au monde.

Ce n’est pas la première fois que la Marine doit faire face à des matières toxiques et à une contamination dans ses installations.

À quelque 400 milles au nord de Long Beach, les critiques estiment qu’il existe de nombreuses raisons d’être sceptique.

La Marine a fait des déclarations de sécurité similaires concernant l’ancien chantier naval de Hunters Point à San Francisco. Mais les autorités ont indiqué que deux nouveaux objets radioactifs avaient été récemment découverts sur le site, qui serait destiné au plus grand projet de développement de la ville.

By rb8jg

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