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Nach 72 historischen Flügen auf dem Mars über einen Zeitraum von drei Jahren ist die Ingenuity-Hubschraubermission der NASA beendet.

Ursprünglich als Experiment konzipiert, war Ingenuity das erste Flugzeug, das auf einer anderen Welt operierte und flog und am 19. April 2021 abhob.

Bilder und Daten, die an das Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, zurückgesendet wurden, zeigten, dass eines oder mehrere der Kohlefaser-Rotorblätter des Hubschraubers bei der Landung während seines letzten Fluges in diesem Monat beschädigt wurden. Nach Angaben der Raumfahrtbehörde stellte das Team fest, dass der Hubschrauber nicht mehr flugfähig sei.

Ingenuity, das als treuer Kumpel des Rovers Perseverance zum Mars gereist war, sitzt aufrecht auf der Oberfläche des roten Planeten, und die Missionskontrolleure im Jet Propulsion Laboratory der NASA konnten die Kommunikation mit dem Drehflügler aufrechterhalten.

Perseverance hat am 2. August 2023, einen Tag vor dem 54. Flug des Hubschraubers, ein Bild von Ingenuity aufgenommen.  - NASA/JPL-Caltech

Perseverance hat am 2. August 2023, einen Tag vor dem 54. Flug des Hubschraubers, ein Bild von Ingenuity aufgenommen. – NASA/JPL-Caltech

Das NASA-Missionsteam erwartete lediglich, dass der Hubschrauber innerhalb von 30 Tagen fünf Testflüge durchführen würde. Nachdem Ingenuity die erwarteten fünf Flüge gemeistert hatte, wandelte es sich von seiner Rolle als Experimentiermann zum Luftaufklärer für den Rover Perseverance. Der Hubschrauber flog über Gebiete von wissenschaftlichem Interesse, um Bilder aufzunehmen und dem Missionsteam dabei zu helfen, die nächsten Ziele von Perseverance für eine detaillierte Analyse zu bestimmen. Am 18. Januar führte der Helikopter seinen letzten Flug durch.

Gemeinsam haben Rover und Hubschrauber in den letzten Jahren den Jezero-Krater erkundet, den Standort eines alten See- und Flussdeltas auf dem Mars. Wissenschaftler hoffen, dass von Perseverance gesammelte Proben, die bei zukünftigen Missionen zur Erde zurückgebracht werden, Aufschluss darüber geben könnten, ob jemals Leben auf dem Roten Planeten existiert hat.

„Die historische Reise von Ingenuity, dem ersten Flugzeug auf einem anderen Planeten, ist zu Ende“, sagte NASA-Administrator Bill Nelson in einer Erklärung. „Dieser bemerkenswerte Hubschrauber flog höher und weiter, als wir es uns jemals vorgestellt hatten, und half der NASA dabei, das zu tun, was wir am besten können: das Unmögliche möglich zu machen.“ Durch Missionen wie Ingenuity ebnet die NASA den Weg für zukünftige Flüge in unserem Sonnensystem und eine intelligentere, sicherere bemannte Erkundung des Mars und darüber hinaus.“

Neben dem ersten Moment der Gebrüder Wright auf einem anderen Planeten verzeichnete Ingenuity viele Meilensteine. Es flog 14-mal weiter und 33-mal länger als geplant und verzeichnete eine Flugzeit von mehr als 2 Stunden.

„Beim NASA JPL steht Innovation im Mittelpunkt unserer Arbeit“, sagte Laurie Leshin, Direktorin des Jet Propulsion Laboratory, in einer Erklärung. „Einfallsreichtum ist ein Beispiel dafür, wie wir jeden Tag die Grenzen des Möglichen verschieben. Ich bin unglaublich stolz auf unser Team, das hinter dieser historischen technologischen Errungenschaft steht, und bin gespannt, was sie als nächstes erfinden werden.“

Was schief gelaufen ist

Am 18. Januar sollte Ingenuity einen kurzen Vertikalflug, einen sogenannten Hop, durchführen, um dem Missionsteam dabei zu helfen, seinen genauen Standort zu bestimmen. Bei seinem vorherigen Flug, Flug 71, kam es zu einer Notlandung des Hubschraubers.

Während Flug 72 stieg Ingenuity etwa 40 Fuß (12 Meter) in die Luft, schwebte 4,5 Sekunden lang und begann mit einer Geschwindigkeit von 3,3 Fuß pro Sekunde (1 Meter pro Sekunde) zu sinken.

Doch als sich der Hubschrauber 3 Fuß (1 Meter) über der Marsoberfläche befand, verlor das Missionsteam die Kommunikation mit Ingenuity, weil es keine Daten mehr an den Rover sendete. Der Hubschrauber ist auf Perseverance als Kommunikationsrelais angewiesen, da Ingenuity nicht über die Möglichkeit verfügt, unabhängig Daten zur Erde zu senden oder zu empfangen.

Der Hubschrauber machte ein Foto des Schattens eines Rotorblatts, das offensichtliche Schäden durch eine unsanfte Landung am 18. Januar aufweist. - NASA/JPL-Caltech

Der Hubschrauber machte ein Foto des Schattens eines Rotorblatts, das offensichtliche Schäden durch eine unsanfte Landung am 18. Januar aufweist. – NASA/JPL-Caltech

Am nächsten Tag wurde die Kommunikation mit Ingenuity wiederhergestellt, sodass das Missionsteam die Flugdaten analysieren und Bilder sehen konnte, die mindestens ein beschädigtes Rotorblatt zeigten.

Das Team untersucht noch immer die Ursache des Kommunikationsausfalls und die Ausrichtung des Hubschraubers bei der Landung.
Es sei möglich, dass eines der Rotorblätter bei der Landung den Boden berührt habe, sagte Nelson.

Nun wird das Team einige abschließende Tests mit Ingenuity durchführen und die restlichen Daten und Bilder herunterladen. Derzeit ist der Rover zu weit von Ingenuity entfernt, um Bilder des Hubschraubers aufzunehmen.

Das Erbe von Ingenuity

Das Ende der Mission sei „bittersüß“, wie Nelson sagte, aber der Hubschrauber übertraf lange Zeit die Erwartungen. Das Missionsteam meisterte zahlreiche Herausforderungen, damit Ingenuity lange über seine erwartete Lebensdauer hinaus fliegen konnte.

Im Laufe seiner Mission verfügte Ingenuity über mehrere Software-Upgrades, um über tückisches Gelände zu fliegen, sich nach Staubstürmen zu reinigen, den kalten Marswinter zu überstehen, drei Notlandungen durchzuführen, einen defekten Sensor zu haben und Operationen von 48 verschiedenen Standorten aus durchzuführen .

Die Mission von Ingenuity startete im Frühjahr, als die Bedingungen auf dem Mars wärmer und klarer waren. Doch als im Juni 2022 der Marswinter nahte und die Mission ihre ursprünglichen Ziele überdauerte, hatte Ingenuity nicht genug Energie, um sich in den eiskalten Nächten zu heizen. Infolgedessen fror der Flugcomputer des Hubschraubers regelmäßig ein und wurde zurückgesetzt, was zu mehreren „Brownouts“ führte.

Ingenuity hat während seines 70. Fluges am 22. Dezember 2023 einen faszinierenden Blick auf Sandkräuselungen eingefangen. - NASA/JPL-Caltech

Ingenuity hat während seines 70. Fluges am 22. Dezember 2023 einen faszinierenden Blick auf Sandkräuselungen eingefangen. – NASA/JPL-Caltech

Alle während der langen Dauer der Ingenuity-Mission gesammelten Daten werden dazu beitragen, künftige Drehflügler-Designs zur Erforschung des Mars und anderer Welten in der Zukunft zu unterstützen.

„Es ist beeindruckend, dass Ingenuity nicht nur ein Muster des ursprünglichen Wright Flyer an Bord hat, sondern auch, dass dieser Hubschrauber in seine Fußstapfen getreten ist und bewiesen hat, dass ein Flug auf einer anderen Welt möglich ist“, sagte Teddy Tzanetos, Projektmanager von Ingenuity am JPL, in einer Erklärung. „Der Mars-Helikopter wäre nie ein einziges Mal geflogen, geschweige denn 72 Mal, wenn es nicht die Leidenschaft und das Engagement der Teams Ingenuity und Perseverance gegeben hätte. Der erste Marshubschrauber der Geschichte wird die Zukunft der Weltraumforschung unauslöschlich prägen und Flugzeugflotten auf dem Mars – und anderen Welten – für die kommenden Jahrzehnte inspirieren.“

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By rb8jg

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