Commençons par la pièce, car qu’est-ce qui vous vient à l’esprit en premier lieu lorsque l’on pense à MiLaysia Fulwiley, star de première année de Caroline du Sud ?

Vous connaissez celui-là. Contre le n°10 Notre Dame, en ouverture de saison, à Paris. Fulwiley reçoit une passe entrante avec un peu plus de deux minutes avant la mi-temps et commence à galoper sur le terrain. Au moment où elle atteint la ligne des 3 points, trois défenseurs sont à l’intérieur de l’arc, mais rien ne l’arrête. Fulwiley reprend son dribble, passe derrière le dos avec le ballon et élève. Pendant une brève seconde, il semble qu’elle va tenter un lay-up sur le côté droit du panier. Mais ensuite, en un instant, elle berce le ballon vers la gauche et utilise sa main droite pour le retourner avec la quantité parfaite de rotation afin qu’il tombe à travers le cerceau. “La Tour Eiffel tremble”, a déclaré Ryan Ruocco d’ESPN lors de l’émission.

L’éclat éblouit les 3 200 spectateurs présents et les centaines de milliers de téléspectateurs. Kevin Durant, étonné par l’enchaînement des mouvements, tweete à ce sujet. Magic Johnson tweete que c’est « le meilleur coup de tout le basket-ball, y compris les pros comme LeBron, Steph, KD, Victor et Jokic » et exhorte ses 5 millions de followers à rechercher la rediffusion. C’est indéniablement époustouflant. Mais pour ceux qui connaissent le mieux Fulwiley, la séquence n’est pas surprenante.

“Ce jeu est une routine pour elle”, a déclaré l’entraîneur de Caroline du Sud, Dawn Staley.

« Cette pièce, nous l’avons vue 1 000 fois », dit son entraîneur au lycée, Reggie McLain.

« Elle est juste spéciale. Je n’ai pas vu un enfant jouer au jeu comme elle le joue », ajoute Ashley Rivens, son entraîneur de base chez Team Curry.

Bien qu’elle ne soit qu’une première année, Fulwiley fait de la magie sur le terrain de Columbia, en Caroline du Sud, depuis aussi longtemps qu’elle se souvienne. Elle a grandi à 13 minutes en voiture du campus de l’université. Bien avant de faire de Colonial Life Arena sa scène, elle a créé et recréé des points forts dans l’allée de la maison de trois chambres de sa famille et à proximité du Crane Forest Park. Elle regardait des vidéos YouTube – souvent de LeBron James, de Seventh Woods, originaire de Colombie, ou d’autres stars du mixtape –, prenait une balle et expérimentait par elle-même. Elle disait à ses sœurs, Zyana et Jayla, de s’asseoir sur le porche et de compter à rebours à partir de cinq. “Un jour, la caméra sera braquée sur moi et je serai comme tout le monde que je vois sur YouTube”, se dit Fulwiley.

Dans la lumière du jour et dans l’obscurité, sur une bande de béton ou dans l’herbe environnante, devant la maison ou devant le but à l’arrière, elle imaginait clouer des buzzers. Elle a joué dans le parc jusqu’à ce qu’elle ne puisse plus voir le cerceau. Elle a pratiqué des combinaisons croisées et des mouvements de rotation. Finalement, au lycée, le gardien de 5 pieds 10 pouces a travaillé sur le dunk. (Oui, elle peut le jeter.) «Tu vas être quelqu’un de spécial», lui a dit sa mère, Phea Mixon.

Les faits saillants de Fulwiley rappellent cependant que ce n’est pas parce que quelque chose est une routine pour une personne qu’il est reproductible pour d’autres. À la fin de sa saison en septième année, McLain a invité Fulwiley à rejoindre les séries éliminatoires universitaires de WJ Keenan High. La Caroline du Sud et Ole Miss lui ont offert des bourses avant la fin de l’année scolaire. En tant qu’élève de huitième année, elle jouait à temps plein au lycée. Keenan a remporté quatre titres d’État et a disputé cinq matchs de championnat avec elle sur la liste.

Un immense talent n’a pas conduit à un immense ego, disent ceux qui la connaissent le mieux. Mixon décrit sa fille comme humble. Staley considère Fulwiley comme discret et parfois timide. « Nous devons lui apprendre que vous n’êtes pas un jeune ordinaire », dit Staley. Fulwiley, 18 ans, sait qu’elle a beaucoup à apprendre. Et même si elle est à l’aise pour survoler les défenseurs, elle se rappelle de rester stable. Pour garder les pieds sur terre, même lorsque ses acrobaties aériennes deviennent virales. «Je contrôle ce que je veux ressentir», dit-elle. « Ma mère a fait un excellent travail en me disant : « Ne prends pas la grosse tête, car tu peux tout perdre, juste comme tu l’as eu. » »

Alors que Fulwiley grimpait dans les classements – pour finalement atteindre la 13e place de la promotion 2023 d’ESPN – et dépassait ses défenseurs, Mixon mettait souvent les opportunités de sa fille au-dessus de sa propre carrière dans le service client. Elle a donné la priorité à la participation aux tournois et aux visites universitaires de Fulwiley. «Je voulais vraiment que MiLaysia assure son avenir, car une fois que j’ai vu à quel point elle était spéciale, j’ai su que les choses pouvaient changer», dit Mixon. Grâce à un travail acharné, a-t-elle dit à sa fille, Fulwiley pourrait accomplir ce à quoi elle aspirait.

Fulwiley remarqua les efforts de sa mère. “Cela signifie beaucoup pour moi”, dit-elle, “le simple fait de savoir que ma mère se soucie suffisamment de moi pour arrêter les choses qui se passent dans sa vie (et) ses sacrifices.” Mixon peut compter sur une main le nombre de fois où elle a raté les matchs de Fulwiley au lycée ou à l’université.

Même si elle est compétitive en dehors du terrain – McLain dit que Fulwiley n’aimait même pas perdre au kickball PE – elle a largement maintenu une concentration singulière. « Le basket-ball a été mon seul et unique amour », dit-elle. À l’école primaire, sa réponse à la question « Que veux-tu faire quand tu seras grand ? » questions a toujours été un basketteur professionnel. Elle s’est démarquée lors des événements jeunesse. Fulwiley se souvient d’avoir tenté un tir à 3 points lors d’un match de ligue de garçons dans une église alors qu’elle n’avait que 6 ou 7 ans et de se demander si elle rêvait parce qu’elle avait tenté un tir qu’elle pensait même audacieux. En sixième année, elle a marqué 60 points dans un match, mais son équipe a perdu 71-70. Elle qualifie désormais ses 60 pièces de « gaspillage » en raison du résultat. Néanmoins, cela a attiré davantage d’attention sur elle.

Lorsque McLain a regardé Fulwiley jouer pour la première fois, alors qu’il était en septième année, il a vu une joueuse qui se démarquait parmi ses pairs. Il a observé ses qualités athlétiques d’élite, son QI prodigieux en matière de basket-ball et sa compétitivité. Un moteur que Fulwiley décrit comme « go-go-go ».

Ce printemps-là, McLain l’a ajoutée à la liste des séries éliminatoires du lycée et elle a immédiatement dominé les entraînements, prenant le relais lors des exercices en tête-à-tête. Pourtant, ajoute McLain, elle était « extrêmement silencieuse ». Elle n’a pas été déconcertée par les professeurs, entraîneurs et autres entraîneurs qui passaient la tête dans le gymnase pour la voir jouer.

Staley affirme que le succès de son programme repose « sur les enfants de notre région ». A’ja Wilson est originaire de Colombie. Alaina Coates est originaire d’une banlieue voisine. “Personne ne quitte l’État”, dit Staley, “sans qu’il nous soit vraiment difficile de dire non”. Les Gamecocks ont rendu difficile à Fulwiley de dire non.

Alors qu’elle s’épanouissait au lycée et au sein de son équipe de base, sa famille n’arrêtait pas de l’imaginer portant du grenat et du noir. Au départ, ce n’était qu’une noble aspiration, mais ils espéraient qu’elle pourrait être une étape clé pour atteindre la WNBA. Mixon dit que Staley a promis de tenir Fulwiley pour responsable et de l’aider à atteindre le niveau suivant. L’idée de rester à la maison en Colombie lui a également apporté un enthousiasme supplémentaire, car ses amis et sa famille pouvaient facilement la voir jouer. Le grand-père aujourd’hui décédé de Fulwiley, Charles, était un fan de longue date des Gamecocks. Il portait les vêtements de l’école et avait des autocollants scolaires sur sa voiture. Il a dit à Fulwiley qu’il pourrait la voir s’habiller là-haut un jour. Elle porte le n°12 en son honneur ; c’était son numéro préféré.

Un matin, pendant la deuxième semaine de cours d’été de Fulwiley en Caroline du Sud, elle est arrivée en retard pour un petit-déjeuner d’équipe. Elle dit qu’elle n’avait que deux minutes de retard. Elle pensait que rien n’en sortirait. Mais le retard à l’université, apprit-elle rapidement, était différent du retard au lycée. Staley lui a dit qu’elle ne participerait pas à un entraînement.

La discipline a trouvé un écho. “Des trucs comme ça m’ont fait m’enfermer”, dit Fulwiley. Elle a dit à sa mère : « Dawn ne joue pas. »

Dans les semaines et les mois qui ont suivi, Staley a continué à insister sur les règles de l’équipe. Elle souligne à Fulwiley l’importance d’être à l’heure aux cours et à la musculation et de créer des habitudes professionnelles. Même dans les moments de tension, Staley rappelle à Fulwiley son potentiel.

“Elle va nous ooh et ahh”, dit Staley. « Elle me fera me détourner d’elle à cause d’un geste qu’elle fera. Je dois m’en éloigner parce que c’était vraiment très bon. Et puis elle a aussi des choses sur lesquelles elle doit travailler et qui me feront lui crier dessus. Et je n’aime pas lui crier dessus parce qu’elle a un air angélique. Elle n’aime pas qu’on lui crie dessus, mais certaines choses me frapperont différemment.


La jeune femme de 18 ans a même stupéfié l’entraîneur Dawn Staley avec certains de ses mouvements.

Dans ces cas-là, Staley la corrigera, préfaçant souvent les commentaires en disant : « Cela ne veut pas dire que vous n’êtes pas un talent générationnel. »

Au lycée, Fulwiley était la star de Keenan. À l’université, elle a parfois brillé, comme lors de sa sortie de 17 points, six passes décisives et six interceptions contre Notre Dame ou lors d’une performance de 18 points et neuf rebonds contre Clemson. Cependant, il y a aussi eu des matchs où Fulwiley regardait sans rien faire depuis le banc. Elle n’a vu le sol que trois minutes lors d’une victoire de 7 points contre la Caroline du Nord, Staley affirmant que Fulwiley avait perdu son adversaire à plusieurs reprises en défense. Elle n’a joué que 10 minutes lors de la victoire de 24 points de la Caroline du Sud contre le Missouri et a raté ses cinq tentatives de placement. C’est pourtant à ce moment-là que les entraîneurs constatent la confiance de Fulwiley dans leurs décisions. «Elle adhère vraiment au processus et j’aime ça chez elle», dit Staley.

Contre Texas A&M dimanche, Fulwiley a peut-être réalisé sa meilleure performance. Elle a marqué 21 points en 20 minutes, dépassant les défenseurs lors du pick-and-roll à plusieurs reprises. Staley a déclaré que la confiance de Fulwiley se traduisait par de la magie. Le match des Gamecocks les mieux classés contre le LSU n°9 jeudi soir offre une autre occasion de découvrir quelque chose d’incroyable. Mais Staley souligne également que « c’est entre les pièces spectaculaires que (sa) grandeur va vraiment venir ». En d’autres termes, comment elle rend l’ordinaire extraordinaire.

Fulwiley dit qu’elle a beaucoup à apprendre – trop de choses à raconter. Staley note que Fulwiley peut parfois être altruiste à l’excès et qu’elle a la possibilité de “être un peu plus au gymnase”. Fulwiley compte presque autant de passes décisives (40) que de revirements (34). Néanmoins, elle prend bien les retours. Les entraîneurs démontrent quelque chose une fois, dit Staley, et Fulwiley peut l’exécuter immédiatement. “Elle veut être géniale”, dit Staley. « Et pour être génial, il faut écouter. Il faut le faire. Cela demande de la vulnérabilité.

Fulwiley se sent reconnaissant d’être en Caroline du Sud et d’absorber les connaissances des vétérans. Et même si son parcours a changé, elle est restée attachée à ses racines. Elle est revenue à Keenan trois fois cette saison pour regarder jouer les Raiders. Une fois, elle s’est assise au bout de leur banc et elle a parlé aux joueurs à la mi-temps. Bien sûr, sa sœur Jayla y joue toujours. Cependant, Fulwiley revendique bien plus que cela. « Ils ont joué un grand rôle dans la raison pour laquelle je suis ici aujourd’hui », dit-elle. «Je leur dois mon soutien et mon dévouement.»

Même avec un arsenal d’attaques aériennes, elle est restée attachée au sol. À son passé. À sa famille. En Colombie. Mixon dit : « Je ne peux pas vous dire combien de fois j’ai pleuré » en voyant les gens crier le nom de sa fille dans la Colonial Life Arena. Elle pense aux sacrifices et à la façon dont son père dirait : « Quoi que vous fassiez, vous devez prendre le temps pour que votre fille puisse réaliser ses rêves. »

« J’ai prié pour des moments comme celui-ci », dit Fulwiley. Et dans son allée, elle se préparait aussi à des moments comme celui-ci.

(Photos de MiLaysia Fulwiley : Jacob Kupferman / Getty Images)

By rb8jg

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